Cornel West

Den amerikanske filosofen Cornel West (född 1953) vann snabbt erkännande som kulturkritiker, tolkare av afroamerikanska erfarenheter, förespråkare av social rättvisa och analytiker av postmodern konst och filosofi.

Cornel West, som föddes i Tulsa i Oklahoma 1953, levde större delen av sin barn- och ungdomstid i segregerade arbetarstadsdelar i Oklahoma, Kansas och Kalifornien. I gymnasiet utmärkte han sig genom stipendier och friidrott. Han tog sin A.B. vid Harvard University och disputerade sedan i filosofi vid Princeton 1980. Medan han var doktorand var han undervisningsassistent i humaniora och etik vid Harvard och i filosofi vid Princeton.

År 1977 blev han medlem av fakulteten vid Union Theological Seminary i New York och undervisade i klassisk och samtida filosofi. Från 1984 till 1987 undervisade han vid Yale University Divinity School och återvände sedan till Union 1987-1988. År 1988 utsågs han till chef för Princeton Universitys African American Studies Program och till professor i religion. I det förstnämnda programmet samlade han en tvärvetenskaplig grupp av litterära konstnärer och forskare som tolkade den afroamerikanska erfarenheten i historia och litteratur.

West skaffade sig tidigt ett rykte som en forskare med smittsam entusiasm, skarp insikt och vitt skilda intressen. Inom ett decennium efter sin doktorsexamen accepterade han gästutnämningar vid Barnard College, Williams College, Princeton Theological Seminary, Haverford College, City University of New York (Center for Worker Education), Harvard Divinity School och universitetet i Paris. Dessutom föreläste han vid mer än hundra högskolor och universitet i USA. Han undervisade filosofi för fångar i ett federalt fängelse, en ovanlig utmärkelse för en akademisk filosof. Under samma årtionde producerade han dussintals essäer och recensioner, publicerade i böcker och i tidskrifter, både vetenskapliga och populära.

I en tid av vetenskaplig specialisering odlade West vitt skilda intressen. Hans smidiga sinne dansade från ett ämne till ett annat med bländande virtuositet. På ena sidan av sitt tänkande var han en socialfilosof, som hämtade mycket från den marxistiska traditionen men som inte var hämmad av tillhörighet till någon marxistisk ortodoxi. Hans lärdom var nära förknippad med ett aktivt engagemang i rörelser för social rättvisa och rasrättvisa. Han var samtidigt en tolkare av afroamerikanska erfarenheter för vita amerikaner, av amerikansk filosofi för européer, av demokratiska övertygelser för sydafrikaner, av religiösa insikter för sekularister och av sekulära teman för religiösa. Som filosof visade han ett särskilt intresse för pragmatism, postmodernt tänkande och religionsfilosofi. Hans konstnärliga intressen omfattade litteratur (han hade publicerat en novell och vänner förutspådde att han skulle skriva en roman), opera (han sågs ibland i Salzburg), film (han var stipendiat vid British Film Institute) och arkitektur (han föreläste vid arkitektskolan i Milano, Italien).

Det förenande centret för dessa olika intressen var ett intresse för kulturkritik: intellektuell, estetisk, etisk och religiös. Oavsett vilket område av mänskligt intresse han gav sig in på, från konsten till den mest tekniska filosofin, relaterade han snart till dess uttryck i det samtida samhället och dess betydelse för mänsklig självförståelse och rättvisa. Westa uppskattade kulturen som ett uttryck för mänsklig kreativitet; han såg också att kulturen ofta förtrycker människor, särskilt marginaliserade människor. Han förenade intellektuell analys och socialt engagemang, vetenskap och handling, den akademiska världen och det politiska livet.

Även när han djärvt erkände sina rötter i den afroamerikanska kyrkan, framförde West skarp kritik av religiös tro och praktik, och han krävde att religionen inte skulle gynnas i de intellektuella diskussionerna på universiteten och i samhället. Han hämtade inspiration från Bibelns profetiska tradition, och orden ”profetisk” och ”profetia” förekommer ofta i hans skrifter.

West var en vältalig föreläsare, vars smidiga och energiska kropp var helt och hållet involverad i den ström av ord och idéer som rann ur hans mun. Han bad sina åhörare att inte bara höra vad han sa, utan att gå in i hans tankeprocesser och dela hans entusiasm eller generera egna tankar och entusiasm. Hans sätt att tala var symboliskt för hans övertygelse, som förkastade den skilsmässa mellan kropp och själ, mellan känslor och intellekt som kännetecknar mycket filosofi sedan Descartes. I en tid då många filosofer skulle vara förskräckta över att kallas för predikanter, skämdes West (även om han inte var ordinerad präst) inte över att hålla enstaka predikningar. För honom var en passion för social rättvisa lika intellektuellt respektabel och krävande som den mest rigorösa intellektuella analysen av påståenden, och de två var aldrig långt ifrån varandra i hans filosofi.

West skrev och var medförfattare till ett flertal böcker om filosofi, ras och sociologi. Hans Race Matters vann Critics Choice Award och listades som New York Times Notable Book of the Year 1992. Andra verk var bland annat Keeping the Faith: Philosophy and Race in American (1993) och Jews and Blacks: Let the Healing Begin (1995), tillsammans med Michael Lerner. År 1996 var han medförfattare till The Future of Race tillsammans med sin Harvardkollega Henry Louis Gates, Jr.

West var ofta gästföreläsare på universitetsområden över hela landet. Han anslöt sig till Harvard-fakulteten 1994 som professor i religion och afroamerikanska studier. Under höstterminen 1996 var han gästprofessor vid University of Arizona. West var en av föredragshållarna vid firandet av Martin Luther King Jr. och veckan för mänskliga rättigheter 1997 vid Boise State University. På Harvard var West känd för sina elektrifierande presentationer som inspirerade studenterna att kritiskt analysera sina egna uppfattningar om ras, kultur och klass. Gates beskrev en gång West som ”den mest framstående afroamerikanska intellektuella i vår generation”.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *