África Oriental: o ecossistema de pastagens do Grande Serengeti no norte da Tanzânia

Descrição
Localização e Descrição Geral
As pastagens vulcânicas do Serengeti situam-se a sul da fronteira Tanzânia/Kenyan, perto do equador (entre 2° e 4° S). Climaticamente, a ecorregião está situada dentro dos trópicos sazonais. As temperaturas médias máximas situam-se entre 24° a 27°C, e as temperaturas médias mínimas entre 15° a 21°C. A precipitação média anual no Serengeti varia de 1.050 mm no noroeste a 550 mm no sudeste (Sinclair et al. 2000). Esta precipitação é fortemente sazonal, com picos entre Março a Maio, e entre Novembro e Dezembro (Schaller 1972, Sinclair 1979). A precipitação é o principal determinante do crescimento da vegetação e, portanto, da oferta de alimentos ungulados (Sinclair 1977, McNaughton 1979, 1983).

Os solos e materiais subjacentes das planícies do Serengeti são compostos por cinzas vulcânicas derivadas de uma série de vulcões locais. A caldeira dormente de Ngorongoro, o vulcão Kerimasi e o Monte Lengai (última erupção em 1966) contribuíram com cinzas vulcânicas para estes solos (vertissolos). Estes solos têm comunidades vegetais características, distinguindo a ecorregião dos seus vizinhos. Topograficamente, a ecorregião é composta por planícies gramíneas planas a ligeiramente onduladas, interrompidas por áreas rochosas dispersas (Kopjes) que são partes das rochas de subsolo pré-cambrianas que se projetam através das camadas de cinza.

A ecorregião é classificada como parte do centro regional de endemismo vegetal Somali-Masai (White 1983), e cobre a porção de prados curtos do ecossistema da Grande Serengeti. Diferentes espécies de plantas predominam dependendo da profundidade, estabilidade e idade das cinzas subjacentes. Entre as espécies dominantes nas dunas e prados curtos e intermediários estão uma variedade de Sporobolus spp., Pennisetum mezianum, Eragrostis tenuifolia, Andropogon greenwayi, Panicum coloratum, Cynodon dactylon, Chloris gayana, Dactyloctenium sp., Digitaria macroblephara, e sedimentos do gênero Kyllinga (White 1983). Em períodos de seca severa, os pastos tornam-se praticamente desnudados de vegetação em pé.

Biodiversidade Características
Os pastos vulcânicos Serengeti são vitais para o movimento cíclico de milhões de grandes mamíferos na região. Embora as populações flutuem, estima-se que haja 1,3 milhões de gnu-azela azul (Connochaetes taurinus), 200.000 zebra (Equus burchelli), e 400.000 gazela de Thomson (Gazella thomsoni) migrando entre esta ecorregião e a ecorregião Acacia-Commiphora Bushland e Thicket a cada ano (Campbell & Borner 1995, WCMC 2001). Um grande número de mamíferos predadores associados também estão envolvidos nestes movimentos. No início da estação seca (final de Maio), as gramíneas destas planícies já secaram ou foram comidas até ao restolho, e a água é escassa (Schaller 1972). Isto desencadeia a migração maciça de gnu e zebra, mais tarde seguida pela gazela de Thomson e elande (Taurotragus oryx), das planícies para a floresta de Acacia-Commiphora. No início da estação das chuvas, estes animais completam o ciclo e regressam às planícies (Schaller 1972).

O endemismo fáunal aqui é baixo. Não há mamíferos ou anfíbios estritos ou quase endémicos. Existe apenas um réptil estritamente endémico, Lygodactylus grzimeki, sendo a osga anã de Mann (Lygodactylus manni) a próxima espécie mais restrita, pois esta ocorre em apenas duas ecoregiões. O Serengeti cobre parte de uma área endémica de aves (Stattersfield et al. 1998), mas embora possam ocorrer cinco espécies de alcance restrito, elas estão mais ligadas às porções adjacentes do sul (e algumas do norte) do Acacia-Commiphora bushland e das eco-regiões da mata. As espécies de aves relevantes são o tecelão de cauda de rufo (Histurgops ruficauda (gênero montípico)), o barbet Usambaro (Trachyphonus usambiro), o capacete de crista cinza (Prionops poliolophus), o spurfowl de peito grisalho (Francolinus rufopictus), e o ave amorosa de Fischer (Agapornis fischeri).

O Rinoceronte Preto (Diceros bicornis, CR) costumava ocorrer na ecorregião, mas tem sido extirpado pela caça furtiva de seu chifre. Uma pequena população ainda sobrevive no chão da cratera de Ngorongoro, logo após a fronteira da ecorregião. O cão selvagem (Lycaon pictus), listado como ameaçado pela IUCN, desapareceu do Parque Nacional do Serengeti em 1991. Enquanto uma epidemia de Raiva matou três das matilhas, a causa completa do desaparecimento permanece controversa (Morell 1995, Dye 1996, East e Hofer 1996). Apesar da perda do cão selvagem da ecorregião, a área ainda tem uma grande variedade de mamíferos predadores incluindo chita (Acinonyx jubatus), leão (Panthera leo), leopardo (P. pardus), hyaena manchada e listrada (Crocuta crocuta, Hyaena hyaena), listrada lateral (Canis adustus), dourada (C. aureus) e de costas pretas (C. mesomelas), chacal, texugo (Mellivora capensis), caracal (Felis caracal), serval (F. serval), gato selvagem (F. sylvestris), raposa morcego (Otocyon megalotis), civet africano (Civettictis civetta), e várias espécies de génios e mangustos. Os predadores aviários também são abundantes, tendo o Parque Nacional do Serengeti 34 espécies de aves de rapina (WCMC 2001), e seis espécies de abutres (WCMC 2001). Uma variedade de predadores menores incluindo cobras, lagartos, aranhas e escorpiões também ocorrem aqui.

Contrário à crença popular, os grandes predadores do Serengeti não são responsáveis por mais de um terço de todas as mortes entre os rebanhos migratórios (Reader 1998). Milhares de anos de coexistência de predadores-presa resultaram em uma série de traços de história de vida anti-predadores entre as espécies de presas. Muitos vivem em grandes rebanhos, para reduzir as chances individuais de serem vítimas de predadores. Alguns animais, como as gazelas de Thomson e Grant (Gazella granti) podem esconder as suas crias até serem suficientemente fortes para fugir de um ataque (Sinclair et al. 2000). A maioria das grandes espécies de presas que vivem em grandes manadas com crias precoces (por exemplo, gnu, topi (Damaliscus lunatus) e búfalo (Syncerus caffer)) apresentam estações de partos altamente sincronizadas (Estes 1966, 1976, Sinclair et al. 2000). A maioria dos grandes predadores são territoriais, e só caçam até serem saciados. Como os jovens são mais vulneráveis no primeiro mês de vida, as chances de serem mortos são muito menores para cada bezerro se todos nascem num curto período de tempo (Estes 1966, 1976). Vitelos destas espécies nascidos fora do período de nascimento sincronizado raramente sobrevivem (Kingdon 1997).

As espécies servis que ocorrem aqui são de importância internacional por causa de sua abundância, incluindo eland, elipso (Kobus ellipsiprymnus), gnu, gnu, gnu (Alcelaphus buselaphus), topi, impala (Aepyceros melampus), gazelas de Grant e Thompson, zebra e búfalo (Stuart et al. 1990). Uma população europeia de cegonha branca (Ciconia ciconia) tem aqui uma grande invernada, e o crocodilo do Nilo (Crocodylus niloticus), enquanto perseguido fora das áreas de reserva, está bem protegido dentro do Parque Nacional do Serengeti (Stuart et al.1990).

Com tantos herbívoros grandes, o pastoreio é claramente uma perturbação significativa nesta ecoregião. Diferentes herbívoros tendem a alimentar-se de diferentes espécies e componentes de pastagem, permitindo sequências de pastoreio por diferentes espécies unguladas à escala da paisagem (Bell 1971). Por exemplo, a gazela de Grant prefere ervas e folhagem arbustiva, os gnus geralmente se alimentam de uma grande variedade de gramíneas nutritivas e curtas, e os topi tendem a comer folhas longas de capim (Kingdon 1997). Estudos aqui mostraram que quando o pasto ungulado é removido, a composição e crescimento das espécies vegetais muda em relação às sob pastagem (McNaughton et al. 1988), e que algumas espécies importantes de gramíneas (por exemplo, Andropogon greenwayi) eventualmente desaparecem na ausência desta perturbação (Belsky 1986). Outros estudos descobriram que as gramíneas encontradas em manchas de pastagem são mais produtivas do que as manchas de pastagem não exploradas (McNaughton 1983), e que essas manchas são capazes de suportar concentrações maiores de herbívoros do que as taxas de estocagem sugerem (Hiernaux e Turner 1996).

Fogos, geralmente estabelecidos por humanos, são também provavelmente um distúrbio importante nesta ecorregião. Certas espécies, incluindo as gazelas de Thomson e Grant, impala e gnus têm sido vistas como favorecendo o pastoreio no green flush que emerge após a queima (Wilsey 1996). Embora algumas pesquisas estejam sendo realizadas pela Sociedade Zoológica de Frankfurt (FZS) (Stuart et al. 1990), relativamente pouco se sabe sobre a ecologia desta perturbação (K. Parr, pers. comm).

Esta área também é de grande interesse e importância em termos de evolução humana. A ecorregião faz fronteira com o desfiladeiro Olduvai, local da descoberta dos restos mortais de Australopithecus boisei e Homo habilis de 1,75 milhões de anos pelo Dr. Louis e pela Sra. Mary Leakey (Reader 1998).

Situação atual
Muito do habitat da ecorregião ocorre dentro de áreas protegidas, a maioria das quais estão unidas em um bloco de habitat contínuo. A rede de áreas protegidas inclui partes do Parque Nacional do Serengeti (SNP) e da Área de Conservação de Ngorongoro, ambos designados como Sítios do Patrimônio Mundial e Reservas da Biosfera. A rede de áreas protegidas é provavelmente grande o suficiente para garantir a sobrevivência do habitat e seus valores de biodiversidade (WCMC 2001). Tem havido pouca perda de habitat dentro das áreas protegidas, exceto em pequenas áreas utilizadas para hotéis de turismo. Áreas fora destas áreas protegidas têm, no entanto, experimentado uma rápida expansão de assentamentos humanos e desenvolvimento agrícola nos últimos anos. Embora o cão selvagem tenha desaparecido recentemente das áreas protegidas desta ecorregião, o comportamento abrangente desta espécie deixa em aberto a possibilidade de recolonização. Se sua segurança pudesse ser garantida, o rinoceronte negro também poderia ser reintroduzido no Serengeti.

Tipos e Gravidade das Ameaças
Embora os pastores Masai ocupem a Área de Conservação de Ngorongoro, não há pessoas vivendo dentro do Parque Nacional do Serengeti. No entanto, a fronteira ocidental deste Parque tem uma densa população residente, crescendo a 4% ao ano (Packer 1996). Não só a população humana está aumentando, mas também há um aumento concomitante no número de cabeças de gado, e grande parte da área está sendo convertida em terra de cultivo, enquanto a demanda por terra aumenta (WCMC 2001). Embora a agricultura seja a principal fonte de renda, muitas pessoas têm sido atraídas para a área pelos recursos naturais e oportunidades de turismo que o parque apresenta (Campbell e Hofer 1993, Leader-Williams 1996). Actualmente, estima-se que 200.000 animais dentro do Parque Nacional do Serengeti são mortos anualmente (WCMC 2001), em operações de caça furtiva que passaram dos níveis de subsistência para os comerciais (Stuart et al. 1990). Espera-se, no entanto, que os esquemas para dar às comunidades locais direitos legais para gerir a vida selvagem em torno das suas aldeias reduzam isto (WCMC 2001). Há também planos para canalizar mais dinheiro ganho com atividades turísticas dentro do parque de volta para a comunidade, já que a contribuição do turismo para a economia local tem sido relativamente baixa (Leader-Williams et al. 1996).

P>Populações de cães selvagens têm sido extirpadas na área. Possíveis explicações incluem doenças relacionadas ao estresse como resultado do manuseio, infecções adquiridas de cães domésticos locais, competição de leões e hyaenas, estocagem demográfica, escassez de alimento ou emigração (Dye 1996, East and Hofer 1996).

Infecções de cães domésticos ameaçam outros animais selvagens na área. Estima-se que um surto de enfermidade canina entre janeiro e outubro de 1994 tenha matado mais de um terço de todos os leões na PN Serengeti e na vizinha Masai Mara (Mills 1999). Hyaenas e raposas de orelhas de morcego também foram afetadas (Mills 1999). Acredita-se que o surto teve origem entre os cerca de 30.000 cães domésticos que vivem na área, a maioria dos quais não são vacinados (Roelke-Parker et al. 1996, Morell 1995). Um programa de vacinação de cães domésticos nos limites oeste do parque foi iniciado em 1996 (Bristow 1996).

p>Justification of Ecoregion Delineation
Esta ecorregião foi retirada diretamente da unidade de vegetação ‘Edaphic grassland on vulcanic soils’ mapeada por White (1983). Ela reflete os limites discretos fornecidos pelos depósitos de cinza vulcânica, que por sua vez afetam a composição dos prados e ajudam a explicar as altas concentrações de mamíferos em certas épocas do ano.

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Preparado por: Colleen Seymour, Mary Rowen
Reviewed by: Em progresso

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