De oorsprong van de Conventie van Hartford

Noah Webster, “Origin of the Hartford Convention in 1814,” in A Collection of Papers on Political, Literary, and Moral Subjects (Tappan and Dennett, Boston: 1843), 311-315. Noah Webster (1758-1843) was een lexicograaf, pedagoog, schrijver en politicus.

Weinig transacties van de federalisten, gedurende de vroege perioden van onze regering, prikkelden zozeer de boze passies van hun tegenstanders, als de Hartford Conventie (zo genoemd), tijdens het presidentschap van de heer Madison. Omdat ik aanwezig was op de eerste bijeenkomst van de heren die een dergelijke conventie voorstelden; omdat ik lid was van het Huis van Afgevaardigden in Massachusetts toen het besluit werd aangenomen voor de benoeming van de afgevaardigden, en ik dat besluit heb bepleit; en verder, omdat ik kopieën heb van de documenten, die wellicht door niemand anders zijn bewaard, lijkt het mij mijn plicht om de werkelijke feiten met betrekking tot de oorsprong van de maatregel, die zijn vervalst en verkeerd zijn weergegeven, aan het publiek te presenteren.

Nadat de oorlog van 1812 twee jaar had geduurd, waren onze publieke zaken tot een deplorabele toestand teruggebracht. De troepen van de Verenigde Staten, bedoeld voor de verdediging van onze zeekust, waren teruggetrokken om de oorlog in Canada voort te zetten; een Brits eskader was gestationeerd in de Sound1 om de ontsnapping van een fregat uit de haven van New London te voorkomen, en om onze kustvaart te onderscheppen; Een stad in Maine was in het bezit van de Britse strijdkrachten; de banken ten zuiden van New England hadden allemaal de betaling van specie opgeschort; onze scheepvaart lag in onze havens geblokkeerd, ontmanteld en vergaan; de schatkist van de Verenigde Staten was tot de laatste cent uitgeput; en een algemene somberheid verspreidde zich over het land.

In deze toestand besloten een aantal heren in Northampton in Massachusetts, na overleg, een aantal van de voornaamste inwoners van de drie graafschappen aan de rivier, die vroeger het oude graafschap Hamilton vormden, uit te nodigen om bijeen te komen en te overwegen of er maatregelen genomen konden worden om het voortduren van de oorlog tegen te houden en voor de openbare veiligheid te zorgen. In navolging van dit besluit werd een circulaire gericht aan verschillende heren in de drie graafschappen, met het verzoek om in Northampton bijeen te komen. Het volgende is een kopie van de brief:

Northampton, 5 januari 1814

Heer –

Als gevolg van de alarmerende toestand van onze publieke zaken, en de twijfels die zijn gerezen, over de juiste koers die door de vrienden van de vrede moet worden gevolgd, is het raadzaam geacht door een aantal heren in de omgeving, die samen over het onderwerp hebben gesproken, dat er een bijeenkomst zou worden belegd van enkele van de meest discrete en intelligente inwoners van het oude land van Hampshire, met als doel een vrije en onpartijdige discussie over onze publieke zaken.

Wij hebben het daarom gewaagd voor te stellen dat deze zal worden gehouden bij Kol. Chapman in deze stad, op woensdag, de negentiende dag van de huidige januari, om 12 uur in de voormiddag, en verzoeken u dringend op bovengenoemde tijd en plaats aanwezig te zijn, voor het hierboven vermelde doel.

Met veel respect, ik ben, meneer, uw gehoorzame dienaar,

Joseph Lyman

In overeenstemming met het verzoek in deze brief, kwamen verscheidene heren bijeen in Northampton, op de afgesproken dag, en na een vrij gesprek over het onderwerp van publieke zaken, kwamen zij overeen om naar de verschillende steden in de drie graafschappen aan de rivier, het volgende circulaire adres te sturen.

Heer –

Het veelvuldige kwaad waarin de Verenigde Staten zijn verwikkeld door de maatregelen van de laatste en huidige regering, zijn onderwerpen van algemene klacht, en naar de mening van onze wijste staatslieden, vragen om een doeltreffende remedie. Zijne excellentie, de gouverneur van het gemenebest, heeft in zijn toespraak tot het Generaal Gerecht,1 tijdens de laatste en huidige zitting, in gematigde maar duidelijke en besliste taal zijn mening gegeven over de onrechtvaardigheid van de huidige oorlog, en te kennen gegeven dat door de wetgevende macht maatregelen zouden moeten worden genomen om deze snel tot een einde te brengen. Hij vestigt ook de aandacht van de wetgevende macht op enkele maatregelen van de algemene regering, die ongrondwettig worden geacht. In alle maatregelen van de algemene regering heeft het volk van de Verenigde Staten een gemeenschappelijke zorg; maar er zijn enkele wetten en voorschriften die meer in het bijzonder de aandacht van de noordelijke staten vragen, en die zeer interessant zijn voor de volkeren van dit gemenebest. Gevoelend voor dit belang, aangezien het de huidige en toekomstige generaties betreft, zijn een aantal heren uit verschillende steden in het oude land van Hampshire bijeengekomen en hebben overlegd over het onderwerp, en in de volle overtuiging dat het kwaad dat wij lijden niet geheel en al van tijdelijke aard is, voortkomend uit de oorlog, maar sommige van hen van blijvende aard zijn, als gevolg van een perverse constructie van de grondwet van de Verenigde Staten, vonden wij het een plicht die wij verschuldigd zijn aan ons land, om de aandacht van de goede mensen van de graafschappen Hampshire, Hampden, en Franklin, te vragen voor de radicale oorzaken van deze kwalen.

We weten inderdaad dat er onlangs vredesonderhandelingen zijn begonnen, en vrede zal vele publieke kwaden wegnemen. Het is een gebeurtenis die wij vurig wensen. Maar als we bedenken hoe vaak de mensen van het land zijn teleurgesteld in hun verwachtingen van vrede, en van wijze maatregelen; en als we de voorwaarden in overweging nemen die onze regering tot nu toe heeft geëist, waarvan het zeker is dat sommige niet kunnen worden verkregen, en waarvan sommige, naar de mening van bekwame staatslieden, niet zouden moeten worden aangedrongen, moeten we bekennen dat onze hoop op een spoedige vrede niet erg optimistisch is.

Maar toch doet zich een zeer ernstige vraag voor, of zonder een wijziging van de federale grondwet, de noordelijke en commerciële staten de voordelen kunnen genieten, waarop hun rijkdom, kracht en blanke bevolking hen terecht aanspraak geeft. Door middel van de vertegenwoordiging van slaven, hebben de zuidelijke staten een invloed in onze nationale raden, totaal onevenredig aan hun rijkdom, kracht en middelen; en we veronderstellen dat het een feit is dat kan worden aangetoond, dat gedurende ongeveer twintig jaar de Verenigde Staten zijn geregeerd door een vertegenwoordiging van ongeveer twee vijfde van het feitelijke bezit van het land.

Daar komt nog bij, dat de oprichting van nieuwe staten in het zuiden, en buiten de oorspronkelijke grenzen van de Verenigde Staten, de zuidelijke belangen heeft doen toenemen, die zo vijandig leken te staan tegenover de vrede en commerciële voorspoed van de noordelijke staten. De bevoegdheid die het Congres zich heeft toegeëigend om ten tijde van de federale overeenkomst nieuwe staten in de Unie op te nemen, wordt beschouwd als willekeurig, onrechtvaardig en gevaarlijk, en als een rechtstreekse schending van de grondwet. Dit is een bevoegdheid die in de toekomst kan worden uitgebreid, en het kwaad zal niet ophouden met de vestiging van de vrede. Wij vragen ons dan af, of de noordelijke staten moeten instemmen met de uitoefening van deze macht? Tot welke gevolgen zou dit leiden? Hoe kunnen de mensen van de noordelijke staten verantwoording afleggen aan zichzelf en hun nageslacht, voor een berusting in de uitoefening van deze macht, die een invloed vergroot die reeds destructief is voor onze welvaart, en die, op den duur, de beste belangen van de noordelijke mensen zal vernietigen?

Er zijn andere maatregelen van de algemene regering, die, naar wij vrezen, ernstig alarm zouden moeten wekken. De macht om een permanent embargo in te stellen lijkt niet grondwettelijk te zijn, maar een inbreuk op de rechten van onze burgers, die vraagt om besliste oppositie. Het is een macht die, naar wij geloven, nog nooit eerder is uitgeoefend door een commerciële natie; en hoe kunnen de noordelijke staten, die gewoonlijk commercieel zijn, en wier actieve buitenlandse handel zo noodzakelijkerwijs verbonden is met de belangen van boer en werktuigkundige, rustig slapen onder zo’n gewelddadige inbreuk op hun rechten? Maar dit is nog niet alles. De recente wet die een embargo oplegt, is in strijd met de eerste beginselen van burgerlijke vrijheid. De handel langs de kust tussen verschillende havens in dezelfde staat, is willekeurig en ongrondwettelijk verboden; en de ondergeschikte ambtenaren van de regering worden bekleed met bevoegdheden die totaal onverenigbaar zijn met onze republikeinse instellingen. Het geeft de President en zijn agenten volledige controle over personen en eigendommen, en machtigt het gebruik van militair geweld om zijn buitengewone bepalingen in uitvoering te brengen.

Wij onthouden ons van een opsomming van alle maatregelen van de federale regering, die wij beschouwen als schendingen van de grondwet, en inbreuken op de rechten van het volk, en die bijzonder hard aankomen bij de handelsvolkeren van het noorden. Maar wij nodigen onze medeburgers uit om te overwegen of vrede ons openbaar kwaad zal verhelpen, zonder enige amendementen op de grondwet, die de noordelijke staten het hun toekomende gewicht en invloed in onze nationale raden zullen verzekeren.

De noordelijke staten stemden in met de vertegenwoordiging van slaven als een kwestie van compromis, op grond van de uitdrukkelijke bepaling in de grondwet dat zij beschermd moesten worden in het genot van hun commerciële rechten. Deze bepalingen zijn herhaaldelijk geschonden; en men kan niet verwachten dat de noordelijke staten bereid zijn hun deel van de lasten van de federale regering te dragen zonder de bedongen voordelen te genieten.

Als onze medeburgers het met ons eens zijn, willen wij voorstellen of het niet zinvol zou zijn dat de mensen in stedelijke vergaderingen, gedenkschriften richten aan het Generaal Gerechtshof, tijdens hun huidige zitting, waarin zij dat eerbiedwaardige lichaam verzoeken een conventie voor te stellen van alle noordelijke en commerciële staten, door afgevaardigden aan te wijzen door hun respectievelijke wetgevende lichamen, om te overleggen over maatregelen in overleg, voor het bewerkstelligen van wijzigingen in de federale grondwet, die de noordelijke staten een gepast deel van vertegenwoordiging zal geven, en hen zal behoeden voor de toekomstige uitoefening van bevoegdheden die schadelijk zijn voor hun commerciële belangen; of, indien het Generaal Gerecht het nodig acht, dat zij een andere weg volgen die zij, in hun wijsheid, het meest geschikt achten om de doelen te bereiken.

De maatregel is van een zodanige omvang dat wij vrezen dat een overleg van staten nuttig zal zijn, en zelfs noodzakelijk om de voorgestelde amendementen te verkrijgen; en indien de mensen van de verschillende staten deze mening delen, zou het opportuun zijn om zonder uitstel over het onderwerp te handelen.

Wij verzoeken u, meneer, om met uw vrienden over het onderwerp te overleggen, en indien het raadzaam wordt geacht, deze mededeling voor te leggen aan de mensen van uw stad. Namens, en op aanwijzing van de verzamelde heren,

Joseph Lyman, Voorzitter

In overeenstemming met het verzoek en de suggesties in deze circulaire, werden vele stadsvergaderingen gehouden, en met grote unanimiteit werden adressen en gedenkschriften gestemd om aan het Generaal Gerechtshof te worden aangeboden, waarin het lijden van het land ten gevolge van het embargo, de oorlog, en de willekeurige beperkingen op onze kusthandel, met de schendingen van onze grondwettelijke rechten, en waarin de wetgevende macht werd verzocht maatregelen te nemen om genoegdoening te verkrijgen, hetzij door een conventie van afgevaardigden uit de noordelijke en commerciële staten, hetzij door andere maatregelen die zij opportuun achtten.

Deze adressen en gedenkschriften werden overgebracht naar het Generaal Gerecht, dat toen in zitting was; maar omdat er commissarissen naar Europa waren gezonden om over een vredesverdrag te onderhandelen, werd het raadzaam geacht er geen gevolg aan te geven, totdat het resultaat van de onderhandelingen bekend zou zijn. Maar gedurende de daaropvolgende zomer kwam er geen nieuws over de vrede; en omdat de nood in het land toenam en de zeekust weerloos bleef, riep Gouverneur Strong in oktober een speciale vergadering van de wetgevende macht bijeen, waarin de verzoekschriften van de steden in overweging werden genomen en een besluit werd aangenomen, waarbij afgevaardigden werden benoemd voor een conventie die in Hartford zou worden gehouden. De verdere geschiedenis van die conventie is bekend door hun verslag.2

Deze maatregel om een conventie bijeen te roepen om het kwaad van een slecht bestuur te stoppen, wekte de jaloezie op van de voorstanders van de oorlog, en riep de felste beschimpingen op. De conventie werd voorgesteld als een verraderlijke combinatie, afkomstig uit Boston, met het doel de Unie te ontbinden. Maar de burgers van Boston hadden niets te maken met het voorstel voor een conventie; het was volledig het project van de mensen in het oude Hampshire County; even respectabele en patriottische republikeinen als ooit de grond van een vrij land hebben bewandeld. De burgers die voor het eerst in Northampton bijeenkwamen, kwamen bijeen onder het gezag van de Bill of Rights, waarin staat dat het volk het recht heeft om op vreedzame wijze bijeen te komen en te overleggen over de openbare veiligheid. De burgers hadden toen hetzelfde recht om bijeen te komen in een conventie, als zij nu hebben; de nood van het land eiste buitengewone maatregelen voor herstel; de gedachte aan ontbinding van de Unie is nooit in het hoofd opgekomen van een van de projectors, of van de leden van de conventie; de heren die de conventie samenstelden, zijn qua talenten en patriottisme nooit overtroffen door enige vergadering in de Verenigde Staten; en zonder enige twijfel had de benoeming van de Hartford Conventie een zeer gunstig effect in het bespoedigen van het sluiten van een vredesverdrag.

Alle berichten die de ronde hebben gedaan over de kwade plannen van die conventie, zijn, naar mijn weten, de ergste verkeerde voorstellingen. . . .

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *