Cornel West

Filosofo americano, Cornel West (nato nel 1953) ha rapidamente ottenuto il riconoscimento come critico della cultura, interprete dell’esperienza afroamericana, sostenitore della giustizia sociale e analista dell’arte e della filosofia postmoderna.

Cornel West, nato a Tulsa, Oklahoma, nel 1953, ha vissuto la maggior parte della sua infanzia e gioventù in quartieri popolari segregati in Oklahoma, Kansas e California. Al liceo eccelleva nella borsa di studio e nell’atletica. Si è laureato all’Università di Harvard, poi ha completato il suo dottorato in filosofia a Princeton nel 1980. Mentre era studente universitario, è stato assistente all’insegnamento in scienze umane ed etiche ad Harvard e in filosofia a Princeton.

Nel 1977 è entrato a far parte della facoltà dell’Union Theological Seminary di New York, insegnando filosofia classica e contemporanea. Dal 1984 al 1987 ha insegnato alla Yale University Divinity School, per poi tornare alla Union nel 1987-1988. Nel 1988 l’Università di Princeton lo scelse come direttore del suo programma di studi afroamericani e come professore di religione. Nel primo programma ha riunito un gruppo multidisciplinare di artisti letterari e studiosi che hanno interpretato l’esperienza afroamericana nella storia e nella letteratura.

West si è guadagnato presto la reputazione di studioso dall’entusiasmo contagioso, dall’intuito acuto e dagli interessi ad ampio raggio. Entro un decennio dal conseguimento del dottorato, ha accettato incarichi di visita al Barnard College, al Williams College, al Princeton Theological Seminary, all’Haverford College, alla City University of New York (Center for Worker Education), alla Harvard Divinity School e all’Università di Parigi. Inoltre, ha tenuto conferenze in più di cento college e università degli Stati Uniti. Ha insegnato filosofia ai detenuti di una prigione federale, una distinzione insolita per un filosofo accademico. Nello stesso decennio produsse decine di saggi e recensioni, pubblicati in libri e riviste, sia accademiche che popolari.

In un’epoca di specializzazione accademica, West coltivò interessi molto diversi. La sua mente agile danzava da un argomento all’altro con un virtuosismo abbagliante. Da un lato del suo pensiero era un filosofo sociale, che attingeva molto dalla tradizione marxista, ma era disinibito dalla fedeltà a qualsiasi ortodossia marxista. La sua erudizione era strettamente legata al coinvolgimento attivo nei movimenti per la giustizia sociale e razziale. Fu contemporaneamente un interprete dell’esperienza afroamericana per i bianchi americani, della filosofia americana per gli europei, delle credenze democratiche per i sudafricani, delle intuizioni religiose per i secolaristi e dei temi secolari per i religiosi. Come filosofo, mostrò un interesse speciale per il pragmatismo, il pensiero postmoderno e la filosofia della religione. I suoi interessi artistici includevano la letteratura (aveva pubblicato un racconto e gli amici prevedevano che avrebbe scritto un romanzo), l’opera (fu visto occasionalmente a Salisburgo), il cinema (fu borsista al British Film Institute), e l’architettura (insegnò alla Scuola di Architettura di Milano, Italia).

Il centro unificante di questi diversi interessi era una preoccupazione per la critica culturale: intellettuale, estetica, etica e religiosa. Qualunque fosse l’area di interesse umano in cui entrava, dalle arti alla filosofia più tecnica, egli si rapportava presto alle sue espressioni nella società contemporanea e al suo significato per l’autocomprensione umana e la giustizia. Westapprezzava la cultura come espressione della creatività umana; vedeva anche che la cultura spesso opprime gli esseri umani, specialmente gli emarginati. Unì l’analisi intellettuale e il coinvolgimento sociale, l’erudizione e l’azione, il mondo accademico e la vita politica.

Anche se riconosceva coraggiosamente le sue radici nella chiesa afroamericana, West muoveva critiche severe al credo e alla pratica religiosa, e non chiedeva favoritismi alla religione nelle discussioni intellettuali delle università e della società. Traeva ispirazione dalla tradizione profetica della Bibbia, e le parole “profetico” e “profezia” appaiono spesso nei suoi scritti.

West era un conferenziere eloquente, il cui corpo snello ed energico era totalmente coinvolto nel torrente di parole e idee che gli usciva dalla bocca. Chiedeva ai suoi ascoltatori non solo di ascoltare ciò che diceva, ma di entrare nei suoi processi di pensiero e condividere i suoi entusiasmi o generare i propri pensieri ed entusiasmi. Il suo modo di parlare era simbolico delle sue convinzioni, che rifiutavano il divorzio del corpo dalla mente, dell’emozione dall’intelletto, caratteristico di molta filosofia dopo Cartesio. In un’epoca in cui molti filosofi avrebbero avuto orrore di essere chiamati predicatori, West (sebbene non fosse un ministro ordinato) non si vergognava di predicare un sermone occasionale. Per lui la passione per la giustizia sociale era intellettualmente rispettabile ed esigente quanto la più rigorosa analisi intellettuale delle proposizioni, e le due cose non erano mai molto distanti nella sua filosofia.

West ha scritto e co-autore di numerosi libri di filosofia, razza e sociologia. Il suo Race Matters ha vinto un Critics Choice Award ed è stato elencato come New York Times Notable Book of the Year nel 1992. Altre opere includono Keeping the Faith: Philosophy and Race in American (1993) e Jews and Blacks: Let the Healing Begin (1995), scritto insieme a Michael Lerner. Nel 1996 è stato coautore di The Future of Race con il suo collega di Harvard, Henry Louis Gates, Jr.

West è stato spesso ospite di conferenze nei campus universitari di tutta la nazione. È entrato a far parte della facoltà di Harvard nel 1994 come professore di religione e studi afroamericani. Durante il semestre autunnale del 1996 è stato professore ospite all’Università dell’Arizona. West è stato uno dei principali oratori durante la celebrazione della settimana di Martin Luther King, Jr. e dei diritti umani del 1997 alla Boise State University. Ad Harvard, West era noto per le sue elettrizzanti presentazioni che ispiravano gli studenti ad analizzare criticamente le proprie convinzioni su razza, cultura e classe. Gates una volta ha descritto West come “il preminente intellettuale afroamericano della nostra generazione.”

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