Where Do Bears Go in Winter?

Les empreintes d’ours d’une truie et de son ourson dans la neige

C’est le mois de janvier, mais le Yosemite n’a vu qu’une petite quantité de neige. Alors où sont les ours ? Sont-ils déjà en train d’hiberner ? La réponse pourrait être plus complexe que vous ne le pensez. L’hibernation chez les ours noirs dépend de la disponibilité de la nourriture, ce qui signifie qu’une fois qu’un ours utilise plus d’énergie qu’il n’en trouve, il hiberne. Les ours qui continuent à trouver suffisamment de calories en cherchant de la nourriture à la fin de l’automne et en hiver peuvent entrer en hibernation plus tard, voire ne pas y entrer du tout (ces ours sont plus souvent des mâles). De même, si les ours ont accès à de la nourriture humaine ou à des déchets en hiver, ils peuvent ne pas hiberner du tout, même si les hivers sont très enneigés. Plusieurs médias sociaux ont rapporté que cela s’était produit l’hiver dernier dans le bassin de Tahoe. Il est essentiel de stocker correctement la nourriture tout au long de l’année. Faire l’hypothèse que tous les ours hibernent dès que le temps se rafraîchit est une erreur courante qui peut être beaucoup plus difficile à corriger que de maintenir un stockage approprié de la nourriture humaine et des déchets toute l’année.

La plupart des années, la majorité des ours du Yosemite commencent à se rapprocher d’un lieu d’hibernation dès le mois d’octobre. Les données GPS jumelées aux observations des groupes familiaux au printemps ont montré que les femelles gravides sont les premières à sélectionner les tanières. Les ours du Yosemite choisissent généralement des cavités de feu creusées dans de grands arbres ou des grottes formées par de gros rochers dans des champs d’éboulis. La majorité des tanières que nous avons localisées dans le parc sont très difficiles d’accès, avec des entrées protégées et de bons points de vue pour observer les menaces potentielles depuis l’entrée. Une fois que l’emplacement de la tanière est choisi, les ours peuvent continuer à se déplacer en cherchant de la nourriture tout en continuant à préparer leur tanière. Nous pouvons observer ce comportement à l’aide de leurs données GPS, car ils commencent à parcourir des distances beaucoup plus courtes, en revenant en boucle vers le site de leur tanière. Les données GPS ont également montré que les ours se déplacent souvent vers leur tanière, parcourant même de longues distances, avant la première tempête de neige importante. Une fois que la disponibilité des aliments d’automne s’estompe, ils rentrent dans leur tanière et commencent leur hibernation (généralement plus tard en novembre, et en décembre).

Site de la tanière Collier GPS trouvé dans la tanière Équipe d’ours descendant en rappel après la récupération du collier GPS
. Traces d’ours montrant 4 mois de mouvements avant l’hibernation Traces d’ours montrant des mouvements alors que l’ours prépare son site de tanière

À la fin de l’automne et en hiver, nous supprimons les données de BearTracker pour nous assurer que les emplacements des tanières des ours sont protégés. L’hibernation est incroyablement importante pour les ours et est physiologiquement étonnante. Pendant l’hibernation, les ours ne mangent pas, n’urinent pas et ne défèquent pas. La préparation d’une gestation très courte pousse les truies enceintes à s’installer dans des tanières qui les protégeront des éléments et de la prédation. Les oursons naissent fin janvier et sont allaités pendant les premiers mois de leur vie. C’est une période importante dans la vie d’un ourson, car il pèse moins d’un kilo à la naissance et doit prendre plusieurs kilos avant de s’aventurer hors de la tanière. Une fois en hibernation, les ours du Yosemite ne redeviennent généralement pas actifs avant fin mars ou avril. Lorsqu’ils sortent, ils ont perdu jusqu’à ⅓ de leur poids corporel et passent leur temps à chercher des aliments pour le début du printemps, généralement des herbes fraîches dans les prairies. Les mâles sont généralement les premiers à sortir pour la saison, tandis que les truies avec leurs oursons sont généralement les dernières à sortir pour l’année.

Alors, où sont les ours maintenant ? La plupart d’entre eux hibernent, mais pas tous ! Il s’avère que c’est une de ces années d’hibernation tardive pour certains ours. Nous avons observé plusieurs ours qui continuaient à se nourrir des glands de chêne noir et de chêne vert, abondants cette année, à basse altitude, tout au long du mois de décembre. Même les femelles et leurs oursons sont sortis tardivement, comme vous pouvez le voir sur l’image ci-dessus d’une truie et des traces de son ourson dans la neige qui a été prise fin décembre.

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