Beluga

Le béluga, (Delphinapterus leucas), également appelé baleine blanche et belukha, est une petite baleine à dents que l’on trouve principalement dans les eaux côtières de l’océan Arctique et des mers adjacentes, mais aussi dans les rivières et les eaux profondes du large. C’est un cétacé extrêmement bruyant, ce qui lui vaut d’être appelé le « canari des mers ». Cette baleine peut également imiter avec brio une variété de sons. Facilement capturé en eaux peu profondes, le béluga est maintenu en captivité depuis les années 1860, et sa coloration et sa capacité d’adaptation l’ont rendu populaire dans les océanariums.

Béluga (Delphinapterus leucas).
Béluga (Delphinapterus leucas).

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Girafe debout dans l'herbe, Kenya.
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See female belugas heading towards Hudson Bay to give birth and raise their young

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Female belugas returning to Canada’s Hudson Bay to give birth and raise their young.

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Belugas are about 1.5 metres (4.9 feet) long at birth and grow to a length of about 4 metres (13.1 feet). Les baleineaux nouveau-nés sont gris à bruns, mais leur couleur s’estompe avec l’âge jusqu’à ce qu’ils deviennent complètement blancs après avoir atteint la maturité sexuelle à quatre ou cinq ans. Les adultes ont de larges nageoires dont l’extrémité est recourbée vers le haut, mais ils n’ont pas de nageoire dorsale. Les bélugas ont un front arrondi et des traits faciaux extrêmement plastiques, ce qui leur permet de modifier à volonté la forme extérieure de leur tête. Les bélugas femelles connaissent la ménopause, et une partie importante de leur vie de 35 à 50 ans peut être passée dans une phase de post-reproduction.

Les populations arctiques de bélugas sont chez elles dans la banquise, mais doivent migrer vers des eaux plus chaudes lorsque la mer gèle complètement. Ils vivent généralement en groupes de 5 à des pods de plus de 1 000, se nourrissant de poissons, de céphalopodes, de crustacés et de vers.

Dans l’Arctique, le béluga est chassé comme nourriture pour les humains et les chiens. Au XIXe et au début du XXe siècle, il a été prélevé commercialement pour son huile, sa chair et ses peaux, qui fournissaient du cuir industriel, des ceintures et des lacets. La population de bélugas du golfe du Saint-Laurent a été presque exterminée pour ses peaux, et certaines autres populations de bélugas sont menacées par la pollution.

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Les bélugas sont apparentés au narval, et ensemble ces deux espèces constituent la famille des Monodontidae du sous-ordre des Odontoceti (les baleines à dents). Le nom du genre du béluga vient du mot grec pour dauphin, delphinos, combiné à apteron, faisant allusion à son absence de nageoire dorsale. L’épithète spécifique leucas est dérivé du grec leukos, qui signifie « blanc ». Le nom commun, parfois orthographié belukha, est dérivé du russe belyi, qui signifie également « blanc ». Le béluga est également un nom commun pour le grand esturgeon blanc, sans rapport avec lui, qui fait la renommée du caviar.

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