El origen de la Convención de Hartford

Noah Webster, «Origen de la Convención de Hartford en 1814», en A Collection of Papers on Political, Literary, and Moral Subjects (Tappan and Dennett, Boston: 1843), 311-315. Noah Webster (1758-1843) fue lexicógrafo, educador, escritor y político.

Pocas transacciones de los federalistas, durante los primeros períodos de nuestro gobierno, excitaron tanto las airadas pasiones de sus opositores, como la Convención de Hartford (así llamada), durante la presidencia del señor Madison. Como estuve presente en la primera reunión de los caballeros que sugirieron dicha convención; como fui miembro de la Cámara de Representantes de Massachusetts cuando se aprobó la resolución para designar a los delegados, y defendí dicha resolución; y además, como tengo copias de los documentos, que ninguna otra persona puede haber conservado, parece que me corresponde presentar al público los verdaderos hechos con respecto al origen de la medida, que han sido falsificados y tergiversados.

Después de que la guerra de 1812 había continuado dos años, nuestros asuntos públicos se redujeron a una condición deplorable. Las tropas de los Estados Unidos, destinadas a defender nuestra costa marítima, habían sido retiradas para llevar a cabo la guerra en Canadá; una escuadra británica estaba estacionada en el Sound1 para evitar la fuga de una fragata del puerto de New London, y para interceptar nuestro comercio costero; una ciudad de Maine estaba en posesión de la fuerza británica; todos los bancos al sur de Nueva Inglaterra habían suspendido el pago de especies; nuestros barcos yacían en nuestros puertos embargados, desmantelados y pereciendo; el tesoro de los Estados Unidos estaba agotado hasta el último centavo; y una tristeza general se extendía sobre el país.

En este estado de cosas, un número de caballeros en Northampton en Massachusetts, después de una consulta, decidieron invitar a algunos de los principales habitantes de los tres condados en el río, que anteriormente componían el antiguo condado de Hamilton, para reunirse y considerar si se podía tomar alguna medida para detener la continuación de la guerra, y proporcionar la seguridad pública. En cumplimiento de esta determinación, se dirigió una carta circular a varios caballeros de los tres condados, solicitándoles que se reunieran en Northampton. La siguiente es una copia de la carta:

Northampton, 5 de enero de 1814

Señor –

Como consecuencia del alarmante estado de nuestros asuntos públicos, y las dudas que han existido, en cuanto al curso correcto a seguir por los amigos de la paz, se ha considerado aconsejable por un número de caballeros en la vecindad, que han conversado juntos sobre el tema, que se convoque una reunión de algunos de los habitantes más discretos e inteligentes del viejo país de Hampshire, con el propósito de una discusión libre y desapasionada sobre nuestros asuntos públicos. …

Por lo tanto, nos hemos aventurado a proponer que se celebre en la casa del coronel Chapman en esta ciudad, el miércoles, día diecinueve de enero actual, a las 12 de la mañana, y solicitamos encarecidamente su asistencia a la hora y el lugar mencionados, con el propósito antes indicado.

Con mucho respeto, soy, señor, su obediente servidor,

Joseph Lyman

En cumplimiento de la solicitud de esta carta, varios caballeros se reunieron en Northampton, en el día señalado, y después de una conversación libre sobre el tema de los asuntos públicos, acordaron enviar a las diversas ciudades de los tres condados del río, la siguiente dirección circular.

Señor –

Los múltiples males en los que se han visto envueltos los Estados Unidos por las medidas de la última y actual administración, son objeto de queja general, y en opinión de nuestros más sabios estadistas, exigen algún remedio eficaz. Su excelencia, el gobernador de la mancomunidad, en su discurso ante la Corte General1 en la última y actual sesión, ha expresado, en un lenguaje moderado pero claro y decidido, su opinión sobre la injusticia de la guerra actual, e insinuó que la legislatura debería adoptar medidas para ponerle fin rápidamente. También llama la atención de la legislatura sobre algunas medidas del gobierno general, que se consideran inconstitucionales. En todas las medidas del gobierno general, el pueblo de los Estados Unidos tiene una preocupación común; pero hay algunas leyes y reglamentos que llaman más particularmente la atención de los estados del norte, y son profundamente interesantes para los pueblos de esta mancomunidad. Sintiendo este interés, en lo que concierne a las generaciones presentes y futuras, un número de caballeros de varios pueblos del antiguo país de Hampshire, se han reunido y conferenciado sobre el tema, y con la plena convicción de que los males que sufrimos no son totalmente de naturaleza temporal, derivados de la guerra, sino que algunos de ellos son de carácter permanente, resultantes de una construcción perversa de la constitución de los Estados Unidos, hemos pensado que es un deber que debemos a nuestro país, invitar a la atención de la buena gente de los condados de Hampshire, Hampden y Franklin, a las causas radicales de estos males.

Sabemos que recientemente se ha puesto en marcha una negociación para la paz, y la paz eliminará muchos males públicos. Es un evento que deseamos ardientemente. Pero cuando consideramos cuántas veces el pueblo del país ha sido decepcionado en sus expectativas de paz, y de medidas sabias; y cuando consideramos los términos que nuestra administración ha exigido hasta ahora, algunos de los cuales es seguro que no se pueden obtener, y algunos de los cuales, en la opinión de los estadistas capaces, no deben ser insistidos, confesamos que nuestras esperanzas de una pronta paz no son muy optimistas.

Pero aún así, se plantea una cuestión muy seria, si sin una enmienda de la constitución federal, los estados del norte y comerciales pueden disfrutar de las ventajas a las que su riqueza, fuerza y población blanca les da derecho. Por medio de la representación de los esclavos, los estados del sur tienen una influencia en nuestros consejos nacionales, totalmente desproporcionada a su riqueza, fuerza y recursos; y suponemos que es un hecho capaz de ser demostrado, que durante unos veinte años, los Estados Unidos han sido gobernados por una representación de alrededor de dos quintas partes de la propiedad real del país.

Además, la creación de nuevos estados en el sur, y fuera de los límites originales de los Estados Unidos, ha aumentado el interés del sur, que ha parecido tan hostil a la paz y la prosperidad comercial de los estados del norte. Este poder, asumido por el Congreso, de traer a la Unión nuevos estados, en el momento del pacto federal, se considera arbitrario, injusto y peligroso, y una infracción directa de la constitución. Este es un poder que puede extenderse en el futuro, y el mal no cesará con el establecimiento de la paz. Nos preguntamos entonces, ¿deberían los estados del norte aceptar el ejercicio de este poder? ¿A qué consecuencias conduciría? ¿Cómo puede el pueblo de los estados del norte responder a sí mismo y a su posteridad, por una aquiescencia en el ejercicio de este poder, que aumenta una influencia ya destructiva de nuestra prosperidad, y que, con el tiempo, aniquilará los mejores intereses del pueblo del norte?

Hay otras medidas del gobierno general, que, según nuestro parecer, deberían excitar una seria alarma. El poder asumido para establecer un embargo permanente no parece ser constitucional, sino una intromisión en los derechos de nuestros ciudadanos, que requiere una oposición decidida. Es un poder, creemos, nunca antes ejercido por una nación comercial; y ¿cómo pueden los estados del norte, que son habitualmente comerciales, y cuyo comercio exterior activo está tan necesariamente conectado con el interés del agricultor y el mecánico, dormir en tranquilidad bajo una infracción tan violenta de sus derechos? Pero esto no es todo. La última ley que impone un embargo, es subversiva de los primeros principios de la libertad civil. Se prohíbe arbitraria e inconstitucionalmente el comercio costero entre diferentes puertos del mismo estado, y se confiere a los funcionarios subordinados del gobierno poderes totalmente incompatibles con nuestras instituciones republicanas. La ley otorga al Presidente y a sus agentes el control total de las personas y de la propiedad, y autoriza el empleo de la fuerza militar para llevar a cabo sus disposiciones extraordinarias.

Nos abstenemos de enumerar todas las medidas del gobierno federal, que consideramos como violaciones de la constitución, e invasiones de los derechos del pueblo, y que son particularmente duras para la población comercial del norte. Pero queremos invitar a nuestros conciudadanos a considerar si la paz remediará nuestros males públicos, sin algunas enmiendas a la constitución, que aseguren a los estados del norte su debido peso e influencia en nuestros consejos nacionales.

Los estados del norte accedieron a la representación de los esclavos como una cuestión de compromiso, con la estipulación expresa en la constitución de que deberían ser protegidos en el disfrute de sus derechos comerciales. Estas estipulaciones han sido violadas repetidamente; y no se puede esperar que los estados del norte estén dispuestos a soportar su proporción de las cargas del gobierno federal sin disfrutar de los beneficios estipulados.

Si nuestros conciudadanos coincidieran con nuestra opinión, sugeriríamos si no sería conveniente que el pueblo en las reuniones de la ciudad, dirija memoriales a la Corte General, en su actual sesión solicitando a ese honorable cuerpo que proponga una convención de todos los estados del norte y comerciales, por medio de delegados designados por sus respectivas legislaturas, para consultar sobre medidas concertadas, con el fin de procurar tales alteraciones en la constitución federal, que otorguen a los estados del norte una debida proporción de representación, y los aseguren del futuro ejercicio de tales poderes perjudiciales para sus intereses comerciales; o si la Corte General lo considera oportuno, que sigan cualquier otro curso que ellos, en su sabiduría, consideren mejor calculado para lograr los objetivos.

La medida es de tal magnitud que creemos que un concierto de estados será útil, e incluso necesario, para conseguir las enmiendas propuestas; y si los pueblos de los distintos estados coinciden en esta opinión, sería conveniente actuar sobre el tema sin demora.

Le pedimos, señor, que consulte con sus amigos sobre el tema, y si se considera aconsejable, que presente esta comunicación al pueblo de su ciudad. En nombre, y por dirección de los caballeros reunidos,

Joseph Lyman, Presidente

En cumplimiento de la petición y sugerencias de esta circular, se celebraron muchas reuniones de pueblo, y con gran unanimidad se votaron discursos y memoriales para ser presentados a la Corte General, exponiendo los sufrimientos del país como consecuencia del embargo, la guerra y las restricciones arbitrarias a nuestro comercio costero, con las violaciones de nuestros derechos constitucionales, y solicitando a la legislatura que tomara medidas para obtener reparación, ya sea mediante una convención de delegados de los estados del norte y comerciales, o mediante otras medidas que juzgaran convenientes.

Estos discursos y memoriales fueron transmitidos a la Corte General, entonces en sesión; pero como los comisionados habían sido enviados a Europa con el propósito de negociar un tratado de paz, se juzgó aconsejable no tener ninguna acción sobre ellos, hasta que se conociera el resultado de la negociación. Pero durante el verano siguiente, no llegaron noticias de la paz; y las angustias del país aumentaban, y la costa marítima permanecía indefensa, el gobernador Strong convocó una reunión especial de la legislatura en octubre, en la que se tomaron en consideración las peticiones de los pueblos, y se aprobó una resolución, nombrando delegados para una convención que se celebraría en Hartford. La historia posterior de esa convención se conoce por su informe.2

Esta medida de recurrir a una convención con el propósito de detener los males de una mala administración, despertó los celos de los defensores de la guerra, y provocó las más amargas invectivas. La convención fue representada como una combinación traicionera, originada en Boston, con el propósito de disolver la Unión. Pero los ciudadanos de Boston no tuvieron nada que ver en el origen de la propuesta de una convención; fue totalmente el proyecto de la gente del viejo condado de Hampshire, los republicanos más respetables y patrióticos que jamás hayan pisado el suelo de un país libre. Los ciudadanos que se reunieron por primera vez en Northampton lo hicieron bajo la autoridad de la Carta de Derechos, que declara que el pueblo tiene derecho a reunirse de forma pacífica y consultar sobre la seguridad pública. Los ciudadanos tenían entonces el mismo derecho a reunirse en una convención, como lo tienen ahora; las angustias del país exigían medidas extraordinarias para su reparación; el pensamiento de disolver la Unión nunca entró en la cabeza de ninguno de los proyectistas, o de los miembros de la convención; los caballeros que la componían, en cuanto a talento y patriotismo, nunca han sido superados por ninguna asamblea en los Estados Unidos; y más allá de toda duda, la designación de la Convención de Hartford tuvo un efecto muy favorable para acelerar la conclusión de un tratado de paz.

Todos los informes que han circulado con respecto a los malos designios de esa convención, sé que son las más asquerosas tergiversaciones. . . .

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