Alfred Nobel

Alfred Nobel

Alfred Nobel

Vivió 1833 – 1896.

Alfred Nobel es famoso por los premios anuales de ciencia, literatura y paz otorgados en su nombre.

Aunque nació en la pobreza, los miembros de su familia eran creativos y emprendedores; trabajaron duro y alcanzaron el éxito. Alfred era el científico de la familia, que inventó y fabricó la dinamita, el detonador, la gelignita y la balistita. Se hizo fantásticamente rico con las ganancias de sus negocios de explosivos.

En su última voluntad y testamento, legó más del noventa por ciento de su fortuna para financiar los Premios Nobel.

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Inicios

Alfred Bernhard Nobel nació en la capital de Suecia, Estocolmo, el 21 de octubre de 1833.

Su padre era Immanuel Nobel, un ingeniero, inventor y empresario hecho a sí mismo que sólo había recibido educación formal hasta los 14 años. Su madre era Andriette Ahlsell, hija de un contable.

Aunque al principio los negocios de Immanuel Nobel prosperaron, cuando Alfred nació, su padre estaba en bancarrota. Una serie de desgracias empresariales, seguidas del incendio de la casa familiar, dejaron a la familia sin un céntimo.

Alfred era su cuarto hijo y apenas sobrevivió a sus primeros días. Sufrió de mala salud durante la mayor parte de su vida. La madre de Alfred y su hijo enfermizo formaron un fuerte vínculo a través de los años de cuidados constantes que le proporcionó durante sus frecuentes enfermedades.

Cuando Alfred tenía cuatro años, su padre se marchó de Suecia a Finlandia, donde le habían ofrecido oportunidades de negocio; pasó mucho tiempo antes de que enviara dinero a casa. El abuelo de Alfred le dio dinero a la madre de Alfred para que abriera una pequeña tienda de comestibles en la que trabajaba desde primera hora de la mañana hasta la última de la noche para obtener un pequeño beneficio.

Alfred empezó a ir a la escuela a los siete años: una escuela para niños empobrecidos llamada Jacob’s Parish Apologist School. Los alumnos y los profesores de la escuela eran duros; había frecuentes peleas en el patio y la mayoría de los alumnos eran golpeados por sus profesores todos los días por cualquier pequeño error en sus tareas escolares.

Alfred hacía bien sus tareas escolares, lo que enorgullecía a su ausente padre.

Rusia

A Emmanuel, el padre de Alfred, también le había ido bien, formando una empresa de producción de armas para el ejército ruso. Ahora rico, y dueño de una fundición y una fábrica, envió a su familia a reunirse con él en Rusia en el otoño de 1842. Alfred tenía nueve años cuando se embarcó hacia la capital rusa, San Petersburgo. Sólo tardó un año en aprender ruso con fluidez.

En lugar de ir a la escuela, los niños Nobel recibieron clases de tutores privados. Immanuel era un firme defensor de la ética del trabajo protestante. Enseñó a sus hijos que podían forjar su propia prosperidad futura con trabajo duro y dedicación. Fueron tutelados y se les ordenó trabajar durante largas horas todos los días.

Algunos niños habrían encontrado esto opresivo, pero Alfred prosperó. Le encantaba aprender, y añadió el inglés, el francés y el alemán a los idiomas que hablaba con fluidez. Sus tutores eran de la más alta calidad: profesores universitarios le enseñaban química, su asignatura favorita.

Mientras tanto, el negocio de Immanuel crecía rápidamente y fabricaba una amplia y creciente gama de armas.

Gira por Europa y Estados Unidos

A la edad de 16 años, Alfred se planteó ser escritor.

Alfred Nobel a la edad de 16 años aproximadamente.

Alfred Nobel a la edad de 16 años aproximadamente.

Después de dominar el inglés, se había convertido en un gran aficionado a las obras de Shakespeare y había empezado a escribir poesía influenciado por Percy Shelley. El padre de Alfred apreciaba la importancia de la buena literatura, pero no quería que su hijo siguiera ese camino.

Le ofreció a Alfred la oportunidad de viajar por Europa y Estados Unidos si abandonaba sus aspiraciones literarias y se concentraba en trabajar en los prósperos negocios industriales y armamentísticos de la familia.

Alfred aceptó. En su viaje pasó por lugares de interés empresarial -laboratorios y fábricas- y pasó largas temporadas en París y Nueva York. Cuando, a los 19 años, regresó a Rusia en 1852, trabajó en el negocio familiar: para entonces ya tenía unos 1.000 empleados.

Enfermedad, nitroglicerina y problemas financieros

De vuelta a Rusia, Alfred trabajó duro pero sufrió enfermedades periódicamente.

Para cuando tenía 25 años, la empresa familiar estaba en graves problemas. Tras su derrota en 1856 en la guerra de Crimea, el gobierno ruso dejó de pagar sus facturas. Durante la guerra de Crimea, Immanuel había intentado sin éxito idear armas basadas en un nuevo explosivo, mucho más potente que la pólvora, llamado nitroglicerina, pero la sustancia resultó difícil de detonar de forma fiable.

Alfred había aprendido mucho sobre la nitroglicerina en París de la mano de Ascanio Sobrero, el químico que la produjo por primera vez, y volvería a experimentar con ella unos años más tarde.

Los Nobel no pudieron generar suficientes otros trabajos para compensar la pérdida de negocio del gobierno ruso. Liquidaron la mayoría de sus negocios, dejando lo que quedaba al cuidado de uno de los hermanos mayores de Alfred, Ludvig, que llegó a tener un gran éxito.

Los padres de Alfred regresaron a Suecia con una pequeña cantidad de dinero. Alfred y su hermano Robert se quedaron en Rusia, compartiendo un apartamento en San Petersburgo. Alfred montó un laboratorio en la cocina y comenzó a trabajar en inventos.

En 1862, a la edad de 29 años, descubrió que ciertas mezclas de nitroglicerina mezcladas con pólvora permitían una detonación fiable. Sus hermanos mayores Robert y Ludvig le ayudaron en las pruebas a gran escala, realizando grandes explosiones en un canal helado a las afueras de San Petersburgo.

Los logros de Alfred Nobel

Nobel tenía una mente extraordinariamente innovadora, de la que brotaban nuevas ideas.

Alfred Nobel

«Si se me ocurren 300 ideas en un año, y sólo una de ellas es útil, me doy por satisfecho»

Alfred Nobel
Su genio estaba reforzado por una férrea determinación de éxito y una enorme capacidad de trabajo duro. Todo ello impulsado por los amargos recuerdos de la pobreza que sufrió su familia cuando era un niño.

Nitroglicerina

A principios de 1863, Nobel regresó de Rusia a su ciudad natal, Estocolmo. Muy pronto comenzó a experimentar en un laboratorio en un pequeño terreno industrial que su padre había tomado en Heleneborg, a las afueras de la ciudad. Aunque nunca estuvo fuerte físicamente, trabajaba jornadas de 18 horas, realizando personalmente cientos de experimentos.

Después de aprender a detonar la nitroglicerina con una pequeña cantidad de pólvora, Nobel comenzó a producir nitroglicerina a finales de 1863, con una producción significativa a partir del verano de 1864.

Sin embargo, el desastre llegó en septiembre de 1864. En un laboratorio ubicado en un cobertizo en Heleneborg, el hermano menor de Nobel, Emil, trabajaba junto a un estudiante cumpliendo un pedido de nitroglicerina de una compañía ferroviaria que tallaba un túnel en la roca. Un accidente en el cobertizo provocó una gran explosión que mató a los dos al instante. También murieron un limpiador, un chico joven y un carpintero que, por desgracia, pasaba por el lugar.

Aunque estaba molesto por las muertes, Nobel continuó con la producción de nitroglicerina. La demanda del explosivo era tan fuerte que, a principios de la década de 1870, Nobel había abierto instalaciones de producción -algunas de las cuales estallarían en accidentes- en toda Europa y en los Estados Unidos.

Tras el éxito de la nitroglicerina, Nobel pasó varios años lidiando con las oficinas de patentes extranjeras, cuyas normas dificultaban que un extranjero pudiera demostrar que tenía derecho a una patente. También dedicó un tiempo y una energía muy valiosos a luchar contra una serie de estafadores y timadores que intentaron sacar provecho de su invento.

El detonador de cápsulas explosivas

En 1864, Nobel patentó la cápsula explosiva. Había realizado muchos experimentos buscando la mejor manera de detonar explosivos; en el cápsula detonante, lo inventó.

Una cápsula detonante es una pequeña cantidad de explosivo que, al ser detonada, empuja una onda de presión a través de la carga explosiva principal provocando la detonación instantánea de todo el explosivo.

Las variaciones del detonador de Nobel siguen siendo la forma preferida de detonar explosivos. De hecho, su invento del detonador se utilizó durante más de 50 años sin modificaciones.

Dinamita

En noviembre de 1863, Nobel mezcló nitroglicerina con sustancias porosas como el carbón y produjo un explosivo muy potente y estable que podía detonarse de forma fiable.

En enero de 1864, solicitó una patente sueca para esta mezcla. Después no hizo nada. Estaba demasiado ocupado fabricando y vendiendo nitroglicerina y luchando en disputas sobre patentes.

Al ver que se producían cada vez más accidentes con la nitroglicerina, Nobel volvió a sus experimentos con nitroglicerina y sustancias porosas. Estos experimentos dieron lugar a su creación de la dinamita. Su patente sueca de septiembre de 1866 dice:

Alfred Nobel«Mi nuevo explosivo, llamado dinamita, es simplemente nitroglicerina en combinación con un silicato muy poroso… es una masa de color amarillo rojizo, blanda y plástica que se presiona en cartuchos de cierto grosor y luego se encierra en envoltorios de papel.»

Alfred Nobel
1866

Nobel chose the word dynamite from the Greek word dynamis, which means power. He believed it would be used mainly for peaceful purposes, because:

Alfred Nobel«My dynamite will sooner lead to peace than a thousand world conventions. As soon as men find that in one instant whole armies can be utterly destroyed, they surely will abide by golden peace.»

Alfred Nobel
c. 1868

Dynamite was safer to handle than nitroglycerin, but not as powerful an explosive.

Gelignite

In 1866, Nobel tried to produce an explosive gel for the first time. He was finally successful in 1875, inventing gelignite, made of gelatinized glycerol and nitrocellulose. Inventó la gelignita en París, donde se instaló definitivamente en 1873.

La gelignita era mejor que la dinamita en el sentido de que era más potente; podía usarse bajo el agua, lo que la hacía mucho más versátil; y no sufría de sudoración, lo que ocurría cuando la nitroglicerina rezumaba a veces de la dinamita haciéndola peligrosamente inestable.

La gelignita era muy estable, muy segura de manejar y podía moldearse fácilmente con cualquier forma. Fue otro gran éxito comercial para Nobel, pero el éxito no se produjo de la noche a la mañana. La gelignita era más cara que la dinamita, y aunque era un producto más seguro, su proceso de fabricación era en realidad más peligroso que el de la dinamita.

Balistita

Nobel inventó la balistita mientras vivía en París. La patentó en el Reino Unido en 1887 y en Estados Unidos en 1891 como propulsor sin humo para ser utilizado, por ejemplo, en balas y proyectiles de artillería. Ballistite se fabricaba con nitrocelulosa y nitroglicerina.

Los militares franceses no estaban interesados en el producto, pero Nobel consiguió conceder la licencia a los militares italianos. Esto dio lugar a una desagradable campaña mediática contra él en Francia orquestada por el gobierno francés. La policía francesa allanó su laboratorio y confiscó los materiales del mismo.

En 1891, Nobel abandonó Francia para siempre y se trasladó a Italia.

Premios Nobel

Durante toda su vida adulta, Nobel vivió con un conflicto interno. Se veía a sí mismo como un científico, inventor y empresario honesto y trabajador. Recordaba sus raíces empobrecidas, y dio mucho de su dinero para ayudar a los pobres.

Sin embargo, debido a la enorme cantidad de dinero que ganó con las armas, sabía que era considerado por mucha gente como un villano. De hecho, poco después de la muerte de su hermano Ludvig en 1888, Alfred acudió a las necrológicas de los periódicos. Allí descubrió que su propia esquela había sido publicada por error. Leía: «El mercader de la muerte ha muerto».

¡Esto difícilmente podía ser una lectura reconfortante!

Recuerda la imagen de Scrooge transportado por el Fantasma de las Navidades Futuras para ver que nadie se afligía en su funeral.

Habiendo vislumbrado un futuro posible, Nobel, como Scrooge, decidió utilizar su dinero para dar forma a un mundo mejor.

Nobel legó el 94% de su enorme fortuna para financiar cinco premios anuales para:

  • química
  • física
  • ciencia médica o fisiología
  • literatura
  • la persona o sociedad que preste el mayor servicio a la causa de la fraternidad internacional, en la supresión o reducción de los ejércitos permanentes, o en el establecimiento o fomento de los congresos de paz
  • Los primeros premios Nobel se concedieron en 1901.

    Y, por supuesto, hay que recordar que los explosivos de Nobel se utilizaron frecuentemente con fines pacíficos, creando, por ejemplo, presas hidroeléctricas y enlaces de transporte, sin los cuales nuestras sociedades serían mucho menos prósperas de lo que son.

    Dynamite

    A stick of dynamite placed in a drillhole to
    blast bedrock

    Dynamite Panama

    Rock blasted to clear a path for the
    Panama Canal

    Dynamite Rushmore

    Dynamite was used in the creation of
    Mount Rushmore’s sculptures

    Dyanamite Dam

    Dynamite plays a big part in clearing rock
    for dam building

    Some Personal Details and the End

    By the early 1870s, Nobel was wealthy and spending most of his life on trains traveling around Europe to his factories and business meetings.

    In 1873, age 40, he moved from Stockholm to Paris. Había disfrutado del tiempo que pasó allí cuando era más joven y París estaba más cerca que Estocolmo de la mayoría de sus intereses comerciales. Además, París era una ciudad culturalmente más sofisticada. Podía permitirse una casa grande y prestigiosa en uno de los mejores barrios de la ciudad. El idioma no era un problema: hablaba francés con fluidez. La casa de Nobel en París se convirtió en una especie de cuartel general de negocios, donde invitaba a hombres de negocios y financieros para discutir.

    La casa de Nobel en París estaba equipada con una extensa biblioteca privada y sus propios establos para los caballos de pura sangre que le gustaba montar. Aunque vivía a lo grande, se acordaba de sus humildes comienzos y daba frecuentemente dinero a los pobres.

    Un día, preguntó a una de sus sirvientas qué regalo le gustaría recibir de él para su próxima boda. La astuta joven contestó: «todo lo que gane en un día maestro». Nobel admiró su astuta respuesta y le dio lo que pedía. Su regalo, valorado en dólares estadounidenses de hoy, fue una suma de seis cifras.

    A pesar de su riqueza, Nobel era un hombre tímido, reservado y solitario al que le costaba hacer amigos, sobre todo con las mujeres; creía que éstas le encontraban poco atractivo.

    De joven, en San Petersburgo, le propuso matrimonio a una joven llamada Alexandra, que lo rechazó.

    En París, en 1876, contrató a la condesa austriaca Bertha Kinsky como su asistente personal. Rápidamente se enamoró de ella. Parece que ella también le tenía mucho afecto, pero ya estaba comprometida para casarse. Se marchó de París para su boda, pero se mantuvo en contacto con Nobel por carta durante el resto de su vida. Nobel quedó impresionado por sus elevados ideales, incluido su pacifismo: posiblemente fue la inspiradora del Premio Nobel de la Paz. La condesa fue galardonada con el Premio Nobel de la Paz de 1905 por su trabajo con el movimiento pacifista.

    En 1876, posiblemente de rebote de su condenada relación con la condesa, Nobel, de 43 años, comenzó una relación con una dependienta austriaca de 20 años llamada Sophie Hess. Se sentía avergonzado por la diferencia de edad y por el hecho de que ella no tenía una buena educación. Ella tampoco tenía ningún interés en mejorar su educación y sus gustos en todas las cosas le parecían descarados. Ella vivía en Austria, y él viajaba desde París para verla. No la presentó a sus conocidos en París. En 1891, Sophie tuvo un hijo de otro hombre. Nobel siguió enviándole dinero hasta que finalmente se casó con el padre de su hijo en 1894.

    Nobel abandonó París para siempre en 1891, con 57 años, a raíz de la caza de brujas que sufrió por vender ballistita a Italia. Se instaló en la pequeña ciudad costera de San Remo, en Italia.

    En sus últimos años, Nobel sufrió una enfermedad cardíaca que, irónicamente, se trató con pequeñas dosis de nitroglicerina.

    Alfred Nobel murió a los 63 años en San Remo el 10 de diciembre de 1896 tras sufrir un derrame cerebral.

    La mayor parte de su fortuna se destinó a financiar los Premios Nobel. No aprobaba la riqueza heredada. Pensaba que los padres y los parientes ricos sólo debían legar dinero para proporcionar a sus hijos una educación de primera clase y lo básico en la vida; el resto de la riqueza acumulada debía revertir en la sociedad de alguna manera beneficiosa.

    Aunque en un momento dado declaró que su cuerpo debía convertirse en abono para las plantas utilizando ácido, al final fue incinerado. Sus cenizas fueron depositadas en el Cementerio del Norte de Estocolmo.

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"Alfred Nobel." Famous Scientists. famousscientists.org. 9 Oct. 2016. Web. <www.famousscientists.org/alfred-nobel/>.

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Further Reading
Kenne Fant, translated by Marianne Ruuth
Alfred Nobel: A Biography
Arcade Publishing, New York, 1993

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