Cornel West

Der amerikanische Philosoph Cornel West (geb. 1953) erlangte schnell Anerkennung als Kulturkritiker, als Interpret afroamerikanischer Erfahrungen, als Verfechter sozialer Gerechtigkeit und als Analytiker der postmodernen Kunst und Philosophie.

Cornel West, 1953 in Tulsa, Oklahoma, geboren, verbrachte den größten Teil seiner Kindheit und Jugend in segregierten Arbeitervierteln in Oklahoma, Kansas und Kalifornien. In der High School zeichnete er sich durch herausragende Leistungen in den Bereichen Wissenschaft und Leichtathletik aus. Er erwarb seinen Bachelor-Abschluss an der Harvard University und promovierte 1980 in Princeton in Philosophie. Während seines Studiums war er Lehrbeauftragter für Geisteswissenschaften und Ethik in Harvard und für Philosophie in Princeton.

Ab 1977 unterrichtete er am Union Theological Seminary in New York klassische und zeitgenössische Philosophie. Von 1984 bis 1987 lehrte er an der Yale University Divinity School und kehrte dann 1987-1988 an die Union zurück. 1988 wurde er von der Princeton University zum Direktor des African American Studies Program und zum Professor für Religion ernannt. Im erstgenannten Programm brachte er eine multidisziplinäre Gruppe von Literaturkünstlern und -wissenschaftlern zusammen, die die afroamerikanische Erfahrung in Geschichte und Literatur interpretierten.

West erwarb sich schon früh den Ruf eines Gelehrten mit ansteckendem Enthusiasmus, scharfen Einsichten und weit reichenden Interessen. Innerhalb eines Jahrzehnts nach seiner Promotion erhielt er Gastprofessuren am Barnard College, Williams College, Princeton Theological Seminary, Haverford College, der City University of New York (Center for Worker Education), der Harvard Divinity School und der Universität Paris. Darüber hinaus hielt er Vorlesungen an mehr als hundert Colleges und Universitäten in den Vereinigten Staaten. Er lehrte Philosophie für Insassen eines Bundesgefängnisses, eine ungewöhnliche Auszeichnung für einen akademischen Philosophen. Im selben Jahrzehnt verfasste er Dutzende von Essays und Rezensionen, die in Büchern und Zeitschriften veröffentlicht wurden, sowohl in wissenschaftlichen als auch in populären Zeitschriften.

Im Zeitalter der wissenschaftlichen Spezialisierung pflegte West sehr unterschiedliche Interessen. Sein wendiger Geist tanzte mit schillernder Virtuosität von einem Thema zum anderen. Auf der einen Seite seines Denkens war er ein Sozialphilosoph, der viel aus der marxistischen Tradition schöpfte, sich aber keiner marxistischen Orthodoxie verpflichtet fühlte. Seine wissenschaftliche Arbeit stand in engem Zusammenhang mit seinem aktiven Engagement in Bewegungen für soziale und rassische Gerechtigkeit. Er war gleichzeitig ein Interpret afroamerikanischer Erfahrungen für weiße Amerikaner, amerikanischer Philosophie für Europäer, demokratischer Überzeugungen für Südafrikaner, religiöser Einsichten für Säkularisten und säkularer Themen für Religiöse. Als Philosoph interessierte er sich besonders für den Pragmatismus, das postmoderne Denken und die Religionsphilosophie. Zu seinen künstlerischen Interessen gehörten die Literatur (er hatte eine Kurzgeschichte veröffentlicht und Freunde sagten ihm voraus, dass er einen Roman schreiben würde), die Oper (er war gelegentlich in Salzburg zu sehen), das Kino (er war Stipendiat des British Film Institute) und die Architektur (er lehrte an der Architekturschule in Mailand, Italien).

Das verbindende Zentrum dieser vielfältigen Interessen war das Interesse an Kulturkritik: intellektuell, ästhetisch, ethisch und religiös. Welches Gebiet des menschlichen Interesses er auch immer betrat, von der Kunst bis zur technischsten Philosophie, er bezog sich bald auf ihre Ausdrucksformen in der zeitgenössischen Gesellschaft und ihre Bedeutung für das menschliche Selbstverständnis und die Gerechtigkeit. West schätzte die Kultur als Ausdruck menschlicher Kreativität; er erkannte aber auch, dass die Kultur die Menschen oft unterdrückt, insbesondere die Ausgegrenzten. Er verband intellektuelle Analyse und soziales Engagement, Wissenschaft und Aktion, die akademische Welt und das politische Leben.

Auch wenn er sich mutig zu seinen Wurzeln in der afroamerikanischen Kirche bekannte, übte West scharfe Kritik an religiösem Glauben und religiöser Praxis, und er forderte keine Bevorzugung der Religion in den intellektuellen Diskussionen der Universitäten und der Gesellschaft. Er ließ sich von der prophetischen Tradition der Bibel inspirieren, und die Worte „prophetisch“ und „Prophezeiung“ tauchen in seinen Schriften häufig auf.

West war ein wortgewandter Redner, dessen geschmeidiger und energiegeladener Körper voll und ganz in den Wortschwall und die Ideen eingebunden war, die aus seinem Mund strömten. Er forderte seine Zuhörer auf, nicht nur zu hören, was er sagte, sondern sich in seine Gedankengänge hineinzuversetzen und seine Begeisterung zu teilen bzw. ihre eigenen Gedanken und ihre eigene Begeisterung zu entwickeln. Sein Redestil war ein Symbol für seine Überzeugungen, die die Trennung von Körper und Geist, von Gefühl und Intellekt ablehnten, die für viele Philosophen seit Descartes charakteristisch ist. In einer Zeit, in der viele Philosophen entsetzt wären, wenn man sie als Prediger bezeichnen würde, war es West (obwohl er kein ordinierter Pfarrer war) nicht peinlich, gelegentlich eine Predigt zu halten. Für ihn war die Leidenschaft für soziale Gerechtigkeit ebenso intellektuell respektabel und anspruchsvoll wie die strengste intellektuelle Analyse von Behauptungen, und die beiden waren in seiner Philosophie nie weit voneinander entfernt.

West war Autor und Mitautor zahlreicher Bücher über Philosophie, Rasse und Soziologie. Sein Buch Race Matters gewann einen Critics Choice Award und wurde 1992 in die Liste der New York Times Notable Book of the Year aufgenommen. Zu seinen weiteren Werken gehören Keeping the Faith: Philosophy and Race in American (1993) und Jews and Blacks: Let the Healing Begin (1995), gemeinsam verfasst mit Michael Lerner. Gemeinsam mit seinem Harvard-Kollegen Henry Louis Gates, Jr. verfasste er 1996 das Buch The Future of Race (Die Zukunft der Rasse).

West war ein häufiger Gastdozent an Universitäten im ganzen Land. Seit 1994 ist er Professor für Religion und Afroamerikanische Studien an der Harvard-Fakultät. Während des Herbstsemesters 1996 war er Gastprofessor an der Universität von Arizona. West war einer der Hauptredner bei der Martin Luther King, Jr./Menschenrechtswoche 1997 an der Boise State University. In Harvard war West für seine mitreißenden Vorträge bekannt, die die Studenten dazu anregten, ihre eigenen Ansichten über Rasse, Kultur und Klasse kritisch zu hinterfragen. Gates bezeichnete West einmal als „den herausragenden afroamerikanischen Intellektuellen unserer Generation“

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